Wetenschap & Techniek

Hoe groot is het probleem van rommel in de ruimte?

NTR
foto: ESA
  1. Nieuwschevron right
  2. Hoe groot is het probleem van rommel in de ruimte?

De Europese ruimteorganisatie ESA wil in 2030 ‘puinneutraal’ zijn. Er mag dan geen ruimtepuin meer bijkomen in de vorm van kapotte satellieten, raketonderdelen of onderdelen daarvan. Hoe groot is dat probleem eigenlijk? De podcast Atlas ging op onderzoek uit.

#4 - Rommel in de ruimte (S05)

“Het probleem is dat er enorm veel oncontroleerbare brokstukken van oude satellieten om de aarde heen zweven, van oude missies”, vertelt Liam Pieters, die aan de TU Delft afstudeerde op ruimtepuin. “En die hebben een heel grote kans om tegen nieuwe missies aan te botsen.”

De consequenties daarvan zijn potentieel enorm. Want die ‘nieuwe missies’, dat zijn satellieten die het weer voorspellen, klimaatonderzoek doen en het gps-signaal mogelijk maken. Het zijn satellieten die we allemaal dagelijks gebruiken.

7 miljoen kilo ruimteschroot

Volgens Pieters gaan de laatste schattingen ervan uit dat er inmiddels zo’n 7 miljoen kilo ruimteschroot rond de aarde draait, misschien nog wel meer. Dat schroot is er in alle soorten en maten, van afgebladderde stukjes verf tot oude satellieten ter grootte van een schoolbus.

Vanaf een grootte van 10 centimeter kunnen de stukken vanaf de grond worden gevolgd. Daarvan zijn er 32.000. Kleinere stukken kunnen we niet tracken, maar ook die bewegen met snelheden tot 7,5 kilometer per seconde om de aarde heen.

Kettingreactie

“En als een knikker – dus 1 centimeter - met zo’n snelheid tegen je satelliet aan botst, dan zit je echt in de penarie,” aldus Pieters. Bovendien: als er te veel van zulke stukken op elkaar botsen, dan krijg je een kettingreactie. “Je kunt bedenken dat elke botsing duizend nieuwe stukken creëert. En elk stukje daarvan creëert weer duizend nieuwe stukken. Dat kan op een gegeven moment een situatie creëren dat we alle satellieten verliezen”.

Puinneutrale ruimte

Toch zijn de meeste experts die Atlas raadpleegde optimistisch dat het gaat lukken om het probleem van het ruimtepuin in de hand te houden of zelfs op te lossen. Zo is er bijvoorbeeld een ‘Net Zero Space’ alliantie van bedrijven en organisaties die het probleem willen aanpakken.

En de ESA heeft zoals gezegd bekendgemaakt in 2030 puinneutraal te willen zijn. Een grote stap voorwaarts, denkt Pieters, omdat Amerikaanse en Chinese ruimteorganisaties nu eigenlijk wel moeten volgen – en dat zijn de grote veroorzakers van ruimtepuin. Bij zijn bedrijf ClearSpace gaan ze de ESA daarbij helpen, door binnenkort een stuk ruimtepuin ter grootte van een kleine personenauto op te ruimen.

Deze nieuwe 8-delige serie van Atlas gaat over het universum. Wat weten we eigenlijk van het heelal? Hoe zijn we daar achter gekomen? En: welk mysterie hopen we binnenkort te ontrafelen? Met afleveringen over onder meer de astrologie van vroeger, een reis door ons eigen zonnestelsel en de zoektocht naar buitenaards leven.

Ster advertentie
Ster advertentie